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¿Qué sustratos de embalaje son los más sostenibles?

Apr 16, 2024

Informe de papel y embalaje

La geografía, las regulaciones y las preferencias de los consumidores influyen en la selección del sustrato.

Por Melchior Bryant, Emma Elofsson, Ilkka Leppävuori, Peter Meijer y Moritz Vielhauer

Informe

Este artículo es parte del Informe sobre papel y embalaje de 2023 de Bain.

Cuatro directores ejecutivos de envases se reúnen en una conferencia sobre sostenibilidad, cada uno de los cuales representa un sustrato diferente. "Mis productos son más sostenibles que los suyos", comienza el director general de envases de papel. "Los envases a base de fibra son el único sustrato compostable y se degradan más rápido que otras alternativas".

El director ejecutivo de la empresa de envases de plástico responde de inmediato: “Mis productos son más sostenibles que los suyos. Los envases de plástico tienen una huella de carbono muy baja y cada vez son más reciclables”.

El director general de la empresa de envases de vidrio no puede contenerse: “Hablas de reciclabilidad, pero mis productos en realidad se reciclan, sin downcycling. Además, puedes reutilizarlos, reduciendo aún más el espacio que ocupan”.

Por último, el director general de la empresa de envases metálicos también interviene: "Mis productos se reciclan íntegramente, sin downcycling, y las latas de metal son mucho más ligeras que las de vidrio, lo que genera menos emisiones de carbono durante el transporte".

Si bien la anécdota anterior es imaginaria, los argumentos sobre qué productos son los más sostenibles son todos muy reales. Mientras que históricamente las empresas consideraban el costo, la funcionalidad y la experiencia del consumidor al determinar qué sustrato utilizar para un producto determinado, ahora la sostenibilidad es una prioridad para todos, desde los reguladores hasta los consumidores y la alta dirección.

Sin embargo, en este momento inicial de transformación no hay un ganador claro (ver Figura 1). Aunque algunos sustratos, como el papel rígido, pueden tener bordes, es demasiado pronto para saberlo. Y en todas las geografías, todavía no existe una comprensión compartida de cuál es necesariamente el tipo de embalaje preferido o más sostenible.

Lo que está claro, sin embargo, es que los productores de envases deben centrar proactivamente el debate en torno a la sustitución y proporcionar soluciones a las empresas, minoristas y consumidores de bienes de consumo envasados ​​(CPG), o corren el riesgo de verse desagradablemente sorprendidos por las elecciones de sus clientes.

Las empresas líderes están evaluando el impacto ambiental de diferentes sustratos y teniendo en cuenta el ciclo de vida completo, desde la extracción y producción de recursos hasta el transporte y el final de la vida útil de los productos. Emplean una estrategia proactiva que considera el diseño, recolección y reciclaje de empaques, y las regulaciones regionales de cada uno de sus productos. Se comunican temprana y claramente con los reguladores y sus clientes. También aprecian que los CPG estén logrando un equilibrio entre los beneficios ambientales y haciendo que sus ofertas sean más premium, lo que significa que utilizarán lo que genera una mayor rotación en los estantes y lo que les permite cobrar más por el mismo producto.

Los ejecutivos sienten la presión desde todos los ángulos para mejorar la sostenibilidad, ya sea reduciendo su huella de carbono, utilizando más materiales de origen biológico o garantizando que su producción esté libre de contaminación.

Los reguladores están impulsando productos más circulares, es decir, productos que se pueden reutilizar o que se crean con un plan sobre cómo se reciclarán en otra cosa después de su primer uso. La UE está por delante de otras regiones en materia de sostenibilidad, ya que ha introducido prohibiciones sobre determinados sustratos, así como objetivos eficaces de reciclaje y reutilización para otros. Por ejemplo, en noviembre de 2022, se propuso una regulación en la UE para lograr la neutralidad climática para 2050 y garantizar que todos los envases en los mercados de la UE estén clasificados según su reciclabilidad, con más del 70% de los envases evaluados como reciclables para 2030.

Los consumidores también exigen cada vez más productos sostenibles a medida que un mayor escrutinio de los medios y las organizaciones no gubernamentales está generando una conciencia general sobre el impacto ambiental de los envases de plástico. En 2023, los investigadores descubrieron que hay más de 170 billones de piezas de plástico en los océanos, o más de 21.000 piezas de plástico por cada uno de los 8.000 millones de habitantes de la Tierra.

Si bien los consumidores están cada vez más preocupados, al mismo tiempo muchos clientes tienen una disposición limitada a pagar y una comprensión deficiente del desempeño ambiental real de los productos. Por ejemplo, según una encuesta de Bain de 2022 realizada a casi 4.000 consumidores estadounidenses, el 70% de los consumidores cree que el vidrio de un solo uso tiene una huella de carbono menor que el plástico de un solo uso, mientras que solo el 12% adivinó que era plástico: la respuesta correcta.

Los minoristas están respondiendo. La mayoría de las empresas de productos de consumo han anunciado públicamente compromisos de sostenibilidad, aunque los propietarios de marcas aún no tienen una visión clara sobre qué sustratos prefieren en las diferentes aplicaciones. Muchas empresas se han centrado en reemplazar los plásticos vírgenes y aumentar la reciclabilidad y la reutilización de los plásticos, de conformidad con la iniciativa Compromiso Global 2022 de la Fundación Ellen MacArthur. Algunos objetivos cubren todos los sustratos de embalaje, como Nestlé, que aspira a que el 100% de sus embalajes sean reciclables o reutilizables para 2025. Otras empresas están asumiendo compromisos claros sobre la eliminación de un tipo de sustrato, normalmente el plástico. Apple, por ejemplo, planea eliminar todos los envases de plástico para 2025.

Para satisfacer las variadas demandas de sus múltiples partes interesadas, las empresas líderes están sentando las bases de su estrategia de sostenibilidad analizando primero las propiedades ambientales clave de cada uno de sus productos a lo largo de su ciclo de vida, desde la producción hasta el transporte y la eliminación al final de su vida útil (ver Figura 2).

Los ejecutivos de papel y embalaje se hacen las siguientes preguntas: ¿Quiénes son los clientes y consumidores finales de cada producto de nuestra cartera? ¿Cómo se utilizará el producto? ¿Cómo se eliminará? ¿Qué papel desempeñamos en la cadena de valor de nuestros clientes? Ciertos sustratos pueden obtener muy buenos resultados en una dimensión pero mal en otra, entonces, ¿qué dimensión es más importante para nosotros?

Con respuestas a estas preguntas, es posible identificar los criterios medioambientales clave de sus clientes, como por ejemplo, ¿es más urgente actuar sobre las emisiones de carbono o la reciclabilidad o el contenido reciclado? Los minoristas establecen cada vez más objetivos para sustratos de embalaje específicos en sus directrices de sostenibilidad. Por ejemplo, Walmart clasifica la reciclabilidad de diferentes sustratos y formatos de embalaje en sus directrices internas, esperando que sus proveedores cambien los embalajes no reciclables por versiones más reciclables. Los envases no reciclables, según los define Walmart, incluyen bolsas hechas de múltiples materiales, botellas de poliestireno/cloruro de polivinilo o contenedores de papel con tapas o fondos de metal.

Después de identificar los criterios ambientales clave para los clientes, los líderes pueden priorizar los segmentos donde tienen la mayor presión externa para actuar. Por ejemplo, uno de los mayores fabricantes de papel ha identificado la sustitución del plástico por papel como una prioridad clave para sus clientes finales, por lo que la empresa ha comenzado a crear nuevos productos que ayuden a sus clientes a hacer la transición a envases a base de papel.

Una vez establecidos los criterios ambientales clave y seleccionados los segmentos prioritarios, las empresas pueden diseñar su estrategia de sostenibilidad, que generalmente incluye el desarrollo de ambiciones claras de sostenibilidad y sustrato, comenzando con el diseño del empaque, considerando la recolección y el reciclaje, y la comunicación con los reguladores y los clientes (consulte la Figura 3). ).

Desarrollar ambiciones claras de sostenibilidad y sustrato. Adopte una perspectiva integral, upstream-downstream. Esta perspectiva considera cada paso: desde dónde obtener materias primas sostenibles hasta cómo satisfacer las demandas regulatorias y del mercado, además de tener en cuenta lo que quieren los clientes. Sus objetivos deben diferir según la región, dadas las regulaciones y el enfoque de sustentabilidad de sus clientes en esa geografía. Como resultado, lo que optimice variará según la región.

Comience con el diseño del empaque. Las empresas líderes diseñan sus envases teniendo en cuenta las presiones de sustitución previstas. Buscan constantemente mejorar su propio producto para cumplir con los requisitos externos optimizando el impacto ambiental total e incorporando un mayor aporte de materiales reciclados.

La empresa de alimentos congelados Frosta, por ejemplo, introdujo un nuevo formato de embalaje innovador hecho de papel 100% compostable en lugar de plástico. Al mismo tiempo, algunas empresas están experimentando con botellas de plástico de origen 100 % vegetal. La empresa finlandesa Sulapac fabrica una alternativa biodegradable y moldeable al plástico que se puede utilizar para una variedad de artículos, incluidos envases de cosméticos (como frascos de perfume) y pajitas para beber.

Colaborar con otros actores de la cadena de valor puede optimizar las soluciones. Por ejemplo, un convertidor de envases podría asociarse con un productor de cartón para crear envases con mayor aporte de fibra reciclada, mejor reciclabilidad y menor impacto ambiental.

Considere la recolección y el reciclaje. Hasta hace poco, la gestión del reciclaje solía estar a cargo de gobiernos u organizaciones especializadas. Las empresas reconocen cada vez más que sin soluciones de reciclaje adecuadas, muchos sustratos quedan atrás en el ranking de sostenibilidad.

Los CPG y los minoristas pueden aprovechar el reciclaje para asegurar materias primas valiosas, como el PET (tereftalato de polietileno) reciclado, especialmente porque las materias primas recicladas posconsumo se han vuelto caras recientemente. Por ejemplo, Schwarz Gruppe (la empresa matriz de Lidl y uno de los minoristas más grandes de Europa) fundó PreZero en 2018 para ingresar al negocio de gestión y reciclaje de residuos, brindando acceso a sustratos reciclados en demanda.

En junio de 2023, inició operaciones en Polonia una nueva línea de reciclaje de envases de cartón para bebidas posconsumo, respaldada por Tetra Pak y Stora Enso. Esta línea, que servirá como uno de los principales centros de reciclaje de Europa, triplicará la capacidad de reciclaje del país y tiene el potencial de reciclar todo el volumen de envases de cartón para bebidas vendidos en Polonia, con volúmenes adicionales provenientes de países vecinos como Hungría, Eslovaquia, y la República Checa.

La instalación está destinada únicamente a la separación del material de los cartones de bebidas, y las fibras recicladas se utilizan para nuevos materiales de embalaje a base de papel. Esto se complementará con otras soluciones para reciclar polímeros y aluminio en otras aplicaciones finales, como pellets y cajas.

Comunicarse con reguladores y clientes.Colabore con reguladores y asociaciones industriales para comprender qué regulación es probable que influya en su negocio en el futuro, cómo puede reaccionar desde el principio para optimizar su posición y cómo puede influir en la próxima regulación.

Comunique sus puntos de venta al consumidor. Si bien los productores y convertidores suelen tener puntos de contacto directos limitados con los consumidores, es el consumidor quien al final toma las decisiones de compra. Dado que los consumidores no siempre son buenos para tomar decisiones de sustentabilidad, edúquelos activamente y comunique los beneficios que usted y su sustrato ofrecen para permitirles tomar decisiones informadas.

Después de implementar e implementar el plan de sustitución de sustrato, es igualmente importante realizar un seguimiento y compartir los resultados y ajustar el plan en consecuencia. Todas las empresas están mejorando su juego de sostenibilidad, por lo que, ya sea que un director ejecutivo decida liderar y tomar participación de mercado o seguirlo, será examinado minuciosamente, y su trabajo en esta área no puede ser solo marketing o lavado verde. Quienes invierten en esta área requieren una diligencia debida adicional, ya que cada sustrato pretenderá ser el más sostenible. Para determinar la mejor opción, los inversores deberán profundizar más y determinar qué sustrato es el ganador para cada aplicación y geografía específicas (donde las regulaciones específicas juegan un papel importante).

Las empresas ganadoras están abordando su estrategia de sustratos desde una perspectiva de principio a fin, desde la consideración de las materias primas que se utilizan en el diseño del embalaje hasta la eliminación del sustrato al final de su vida útil. Esta estrategia de extremo a extremo también se configura en función de la ubicación geográfica de cada uno y su normativa asociada.

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Desarrollar ambiciones claras de sostenibilidad y sustrato.Comience con el diseño del empaque.Considere la recolección y el reciclaje.Comunicarse con reguladores y clientes.Comunique sus puntos de venta al consumidor.