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El impacto del calor extremo en Japón

Apr 26, 2024

Por Matt Alt

Japón, como nación, posee desde hace mucho tiempo una gran conciencia sobre el clima. Kigo, las frases que evocan la sensación de las estaciones, son la base de la poesía haiku. Shun, el término para referirse a la estacionalidad, guía las selecciones del menú en los establecimientos gastronómicos, desde restaurantes de lujo hasta izakaya de barrio. El trino distintivo de las currucas y el zumbido de las cigarras se utilizan en las películas como marcadores auditivos de lugar y tiempo. Los presentadores de noticias cubren la floración de las cerezas en primavera y la progresión de los colores otoñales en el otoño como acontecimientos a nivel nacional. Las cuatro estaciones, conocidas como shiki, podrían considerarse el ritmo y la métrica de casi todo lo tradicionalmente japonés.

Cada época del año tiene sus defensores, por supuesto. Pero se podría argumentar que el verano es la estación favorita de todas en Japón. Es una época de festivales de barrio, de torneos de béisbol, de hielo raspado kakigōri y otras delicias frescas, de visitas a playas y de caza de insectos en estanques y bosques, el material del que están hechos los gratos recuerdos de la infancia, lo cual también es indudable. ¿Por qué tanto anime, como “Ponyo” de Hayao Miyazaki, “Summer Wars” de Mamoru Hosoda y “Evangelion” de Hideaki Anno, están ambientados en el verano?

Ahora el cambio climático puede amenazar la historia de amor de Japón con la temporada de verano. A principios de agosto, la Agencia Meteorológica de Japón anunció que el mes de julio había sido el más caluroso registrado desde 1898, cuando se introdujeron los métodos de observación modernos. El promedio nacional de 25,96 grados Celsius rompió un récord establecido cuarenta y cinco años antes. En el centro de Tokio, las temperaturas se dispararon nueve grados centígrados (dieciséis grados Fahrenheit) por encima del promedio estacional.

Los visitantes de Japón, y de su capital en particular, han comentado durante mucho tiempo lo opresivos que son los veranos en el país. Un clima monzónico provoca lluvias torrenciales a finales de la primavera, seguidas de un manto de humedad agobiante que sólo se levanta a regañadientes con la llegada del otoño. “El calor es grandioso”, comentó el escritor y traductor Lafcadio Hearn en junio de 1894. “Para disfrutar de un gran calor debemos poder vestirnos o desvestirnos como queramos, estar libres del polvo y tener el lujo del agua en movimiento, ya sea de río o de río. , lago o mar. Me temo que Tokio no los tiene”.

Aquellos que podían permitírselo se trasladaron a la costa o a las tierras altas, como Karuizawa o Hakone, que siguen siendo destinos populares de verano en la actualidad. Pero los habitantes de las ciudades que no podían escapar de la capital idearon todo tipo de métodos ingeniosos para sobrevivir a los días sofocantes: cambiar los kimonos por diáfanas túnicas yukata; refrescarse con abanicos uchiwa magníficamente decorados; o uchimizu, la aspersión de agua para refrescar aceras y calles.

Quizás el método más encantador de la época era un juego de salón llamado Hyaku-monogatari, o Cien Historias. Al anochecer, los participantes se reunieron en una sala llena de velas. A lo largo de la noche, intercambiaban historias de fantasmas y otros sucesos extraños, apagando una vela después de cada uno. Este entretenimiento tenía dos atractivos. Una era que cuando se contara la historia final y se apagara la última vela, algo aterrador supuestamente se manifestaría en la oscuridad. Pero un empate aún más convincente fue la perspectiva de enfriarse con escalofríos de terror extático.

Cien Historias cayó en desgracia a medida que Japón se modernizó y las ciudades introdujeron tecnologías de refrigeración, pero la nación ha seguido inventando nuevas formas de combatir el calor. En las calles de las ciudades japonesas, el alguna vez familiar movimiento de los ventiladores uchiwa ha sido reemplazado por el zumbido de los dispositivos de refrigeración personales. Los trabajadores de la construcción y los trabajadores al aire libre usan chaquetas equipadas con ventiladores incorporados. Los peatones usan anillos eléctricos de mano o se ponen anillos en el cuello que se guardan en el congelador hasta que se usan. Hay unidades de aire acondicionado personales, colgadas del cuello, que dirigen la brisa a la cara del usuario. El calor ha empezado a afectar incluso a la moda de verano: las mujeres llevan mucho tiempo utilizando sombrillas para protegerse del sol, pero ahora se les suma cada vez más hombres.

Otros efectos del incesante aumento de las temperaturas medias son menos visibles. Las queridas flores de cerezo de Japón florecen, en promedio, un día antes cada década, mientras que los colores del otoño llegan hasta tres días después. Debajo de las aguas de la Bahía de Tokio, peces y corales tropicales del tipo que antes sólo se veían en las aguas del Pacífico Sur han comenzado a desplazar la vida marina típica, como las algas, el abulón y las sardinas, lo que plantea el espectro de una escasez de alimentos capturados localmente. Se teme que el aumento de las temperaturas provoque una disminución de las cosechas de arroz y hongos shiitake, ambos ingredientes clave de la cocina japonesa.

Y luego están las cargas de una sociedad hiperenvejecida. Japón es la primera nación que experimenta un punto de inflexión demográfica en el que más del veinte por ciento de la población tiene más de sesenta y cinco años. El calor ha demostrado ser un asesino silencioso de estos ciudadanos mayores. En el país mueren anualmente 1.300 personas por insolación, la mayoría de ellas ancianos. Esto se ve agravado por una renuencia generalizada a utilizar el aire acondicionado entre la población mayor, que creció sin la tecnología en sus vidas. No fue hasta mediados de los años ochenta que la mayoría de los hogares llegaron a poseer unidades de aire acondicionado montadas en la pared o en la ventana. Los sistemas de calefacción central siguen siendo una rareza en las residencias privadas, lo que significa que los pasillos y baños de las casas a menudo se quedan sin aire acondicionado. Las escuelas tardaron aún más en adoptar el aire acondicionado; la mayoría de las aulas carecían de él en 2017. En dos casos ampliamente reportados a finales de julio, parejas de ancianos murieron por sospecha de insolación en sus hogares, que estaban equipados con aire acondicionado pero no estaban encendidos.

Pero la cuestión del aire acondicionado tiene que ver tanto con la economía como con la cultura. La mitad del gasto en bienestar público de Japón se destina a apoyar a los ancianos, y una cuarta parte de las mujeres mayores solteras viven por debajo del umbral de pobreza. Incluso entre aquellos que adoptan la tecnología, un aumento importante en los costos de la electricidad este año está obligando a quienes tienen presupuestos limitados a elegir entre sudar y encender el aire acondicionado.

Japón sufre poco en cuanto a las guerras culturales que dominan el discurso sociopolítico de Estados Unidos; En las encuestas, una gran mayoría de ciudadanos ha dicho que quiere que su nación asuma un papel activo en la lucha contra el cambio climático. Japón, donde en 1997 se firmó el pionero Protocolo de Kioto para limitar las emisiones globales de gases de efecto invernadero, estuvo alguna vez a la vanguardia de la acción ambiental global. Pero los críticos sienten que sus líderes no han logrado cumplir estas ambiciones iniciales. El terremoto de Tōhoku de 2011 y la posterior fusión del reactor de Fukushima Daiichi desconectaron una gran cantidad de plantas de energía nuclear, lo que obligó al país a volver a utilizar gas natural y carbón, e incluso construir nuevas plantas alimentadas con carbón. La pandemia ralentizó aún más los ya lentos esfuerzos medioambientales. Los líderes se niegan a indicar una fecha en la que planean dejar de depender de los combustibles fósiles, mientras que los proyectos de energía renovable a gran escala siguen en un limbo burocrático. Y ha habido poca reacción pública.

Pero eso puede estar empezando a cambiar, al menos a nivel local. En febrero, el Gobierno Metropolitano de Tokio aprobó los planes de un promotor inmobiliario para rehacer Meiji Jingu Gaien, uno de los pocos oasis verdes de la ciudad. Contiene el estadio Meiji Jingu, uno de los últimos que quedan en pie donde jugó Babe Ruth, y el estadio de rugby Chichibunomiya, que serán demolidos y reconstruidos. El estadio de béisbol se incorporará a un complejo hotelero de gran altura, junto con una nueva torre de oficinas y una serie de otros edificios de uso mixto. La remodelación de una instalación deportiva tan querida ya habría sido bastante controvertida por sí sola. Pero el proyecto también requerirá la tala de unos mil árboles, muchos de ellos de más de un siglo de antigüedad, un bien preciado en cualquier lugar, excepto especialmente en un paisaje urbano tan denso como Tokio. Los oponentes del plan lo ven como algo parecido a “construir rascacielos en medio de Central Park”. Sus defensores denuncian las protestas como NIMBYismo. La gobernadora de Tokio, Yuriko Koike, desestimó las críticas calificándolas de “propaganda”. Koike ha prometido seguir adelante incluso cuando la oposición continúa aumentando. Varios ciudadanos de alto perfil han prestado sus voces a las protestas, entre ellos el novelista Haruki Murakami y el fallecido músico Ryuichi Sakamoto.

He estado visitando Japón desde principios de los años noventa y he vivido en Tokio durante los últimos veinte años. Crecí en los suburbios de Maryland en Washington, DC, cuyo clima no es muy diferente del de Tokio. Pero pasé gran parte de mi juventud en espacios con aire acondicionado, ya sea en casa, en el automóvil, en la escuela o en el centro comercial. Honestamente, nunca presté mucha atención a los patrones climáticos estacionales a menos que fueran valores atípicos del tipo que, con suerte, podrían afectar la asistencia a la escuela. Cuando llegué a Japón, me sorprendió el papel que desempeñaba el clima en la vida diaria.

Prácticamente todas las conversaciones, ya fuera una correspondencia escrita o una charla informal, comenzaban con un comentario sobre el clima, y ​​los lugareños describían los cambios estacionales con gran detalle, ya fuera algún plato favorito de la temporada, la llegada del monzón o la llegada de los cerezos en flor. Abundan los modismos estacionales, como Haru-ichiban, la primera brisa tempestuosa de la primavera, y Fuyu-shōgun, "invierno general", una antropomorfización del profundo frío invernal. Pero he perdido la cuenta de la cantidad de veces que mi esposa, que es japonesa, o sus amigas, se han lamentado de lo impredecible que se ha vuelto el clima desde su infancia. Y esto no es simplemente una reminiscencia ociosa y teñida de rosa. Los estudios muestran que los veranos en Tokio realmente están aumentando en duración, y en los últimos años el clima cálido dura unos cincuenta días más en comparación con el siglo XX.

Durante generaciones de japoneses, el clima ha sido más que simplemente el tiempo; representa una cultura, incluso una especie de identidad. El cambio climático está empezando a desorganizar estas preciadas tradiciones. Muchos kigo estacionales, esos componentes básicos del haiku, están perdiendo su significado a medida que el clima continúa cambiando. Tomemos como ejemplo el koharubiyori, un kigo utilizado para describir lo que alguna vez fue un raro día de verano en pleno otoño. “Hoy en día, en esa época del año hay más días cálidos”, dijo al Nikkei el poeta Etsuya Hirose. "Así que realmente no puedes sentir empatía con ese kigo, esa temporada y esa emoción".

En la antigüedad, la gente de Japón se distraía durante el estancamiento del verano con historias de miedo. Pero no se pueden ignorar los cambios que están ocurriendo ahora, a medida que el aumento de las temperaturas transforma la cultura japonesa y expone las divisiones en la sociedad. Japón, que está a la vanguardia en aspectos envidiables o no, ha servido durante mucho tiempo como presagio de los problemas de las naciones postindustriales. Como muestran las encuestas y las protestas en Tokio, muchos japoneses parecen sentir que ha llegado el momento de una nueva historia, en la que los líderes aborden el cambio climático con los ojos abiertos. ♦

Una versión anterior de este artículo identificó erróneamente al director de “Summer Wars”.